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INTRODUCCIÓN

Las espiroquetas son un grupo grande y heterogéneo de bacterias móviles con forma de espiral. Una familia (Spirochaetaceae) del orden Spirochaetales consiste en dos géneros cuyos miembros son patógenos humanos: Borrelia y Treponema. La otra familia (Leptospiraceae) incluye un género de importancia médica: Leptospira.

Las espiroquetas poseen muchas características estructurales en común, como lo ejemplifica Treponema pallidum (fig. 24–1). Son bacilos largos, finos, helicoidales, con forma de espiral, o a manera de “sacacorchos”. T. pallidum posee una vaina externa o una cubierta de glucosaminoglucanos. Dentro de la vaina se encuentra la membrana externa, que contiene peptidoglucano y mantiene la integridad estructural de los organismos. Los endoflagelos (filamentos axiales) son los organelos semejantes a flagelos en el espacio periplásmico, rodeados por la membrana externa. Los endoflagelos comienzan en cada extremo del microorganismo y describen una curva a su alrededor que se extiende hasta un punto medio, y lo cubren. En el interior de los endoflagelos está la membrana interna (citoplásmica) que confiere estabilidad osmótica y cubre el cilindro protoplásmico. Dentro de la célula, cerca de la membrana interna se encuentra una serie de tubos citoplásmicos (fibrillas corporales). Los treponemas se reproducen por fisión transversal.

FIGURA 24–1

Micrografía electrónica de T. pallidum, subespecie pallidum en preparación completa. Se identifican fácilmente los endoflagelos. Recuadro inferior: Micrografía electrónica de Treponema pallidum, en corte fino. Se destaca la posición de los endoflagelos (EF, endoflagella) en el espacio periplásmico entre la membrana interna (IM, inner membrane) y la externa (OM, outer membrane). (Cortesía de E. M. Walker.)

TREPONEMA PALLIDUM Y SÍFILIS

Morfología e identificación

A. Organismos típicos

T. pallidum es una espiral delgada que mide aproximadamente 0.2 µm de ancho y 5–15 µm de largo. Las cuerdas en espiral están espaciadas regularmente a una distancia de 1 µm entre sí. Los organismos son activamente móviles, rotan de manera constante alrededor de sus endoflagelos, incluso después de fijarse a las células en sus extremos ahusados. El eje longitudinal del espirilo por lo común es recto, pero a veces está flexionado de modo que forma un círculo completo en algún momento, y vuelve después a su posición normal recta.

Las espiras son tan finas que no se les identifica con facilidad, salvo que se utilice tinción inmunofluorescente o campo oscuro. No captan de manera adecuada la anilina y otros colorantes, pero se les observa en tejidos si se les tiñe con el método de impregnación argéntica.

B. Cultivo

Nunca se ha logrado el cultivo continuo de T. pallidum patógeno en medios artificiales, huevos fecundados o cultivos de tejido.

En fluidos de suspensión adecuados y en presencia de sustancias reductoras, T. pallidum puede ...

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